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Life and Death in La Reforma

Jesus Robledo Alvarado 1976-2012

Jesus Robledo Alvarado  1976-2012

(Leen este artículo en español aqui abajo)

It was during our first week in Mexico that a young pastor approached me during the annual lay leaders’/pastors’ week of training.  His name was Jesús Robledo and for three years he had been the pastor of the Disciples of Christ Church in La Reforma, a poor village on the high desert plain of the State of San Luis Potosí.  His passion for serving the Church and for organizing AA groups in the village and in the district capital a half hour drive away led the Mexican denomination’s leadership to appoint him pastor of the decades-old Church in La Reforma.

After seven years as an undocumented bricklayer in Alabama, Jesús was struggling to find a way to support his wife and family of three children.  The congregation paid him little to nothing and the livestock he had bought with his

High desert land on the way to La Reforma

High desert land on the way to La Reforma/ El altiplano Potosino en el camino al rumbo de La Reforma

earnings in the States were dying off due to the drought and meager rations the sparse and erratic rainfall yielded.  Households in La Reforma had long depended on what their sheep, goats and few cattle could provide in income and product and had stopped cultivating the land except for the mini gardens within sight of their houses.

To the young pastor Jesús, the growing of crops for family consumption and sale along with what the livestock brought in represented the only way he could stay with his family in his home village.  The second time we talked, at the denomination’s Men’s Retreat, he shared with me the ambition to pump water to his fields using a gasoline pump he had installed in the well he had recently dug. With chagrin, he noted that should this plan fail, he would have to return to the States to earn enough to run electricity from the new power line in La Reforma to the well near his fields.  He gave me his contact information, hoping I would visit soon

"Hermano" Jesús gave me his contact information the last time I saw him

“Hermano” Jesús gave me his contact information the last time I saw him/  Pastor Jesús me dió sus datos para visitarlo la ultima vez que lo vi

The young pastor’s earnest sharing of his family’s plight disturbed me.  Why had he sought me out? What could I do with my strictly urban upbringing and smarts?  Did he think I could help him return to the States, this time with a visa?  When I finally realized I might be able to help Jesús with his project, it was too late.

A month after my second conversation with him, a friend in the capital city of San Luis Potosí told me Jesús had suffered a fatal accident.  The day before he had descended three times into his forty meter deep well.  The third time he tried to fix the pump at the bottom, he succumbed to carbon monoxide fumes and drowned.  His ten year old son had gone to the fields to check on his father and heard him praying.  By the time he returned with his mother and some neighbors, it was too late.

I kept thinking about Jesús and La Reforma throughout the three years Kate and I served with the Mesa Conjunta (the “Roundtable”) of the Disciples of Christ and Congregational Churches of Mexico.  We were there to help organize the trainings such as the one where I had first met Jesús.  And it was he who taught me just how important such trainings could be and what might be at stake for those who attended.

Although I greatly regret not having visited Jesús, seen his failing pump in the well and his thirsty fields, I know now that I had much more to learn before I would have the right questions to ask and the right words to bolster Jesús in his vision.  In fact, it is only after completing a month and a half of speaking here in the States about our ministry in México that I think I have something to say that could have helped Jesús.

In telling Jesus’ story here, I like to refer to the instructions given the first missionaries in Mk 6:7-13. Even in the poorest, driest, most dismal village, the disciples were lodged and fed.  With no money and no food for their journey, their village hosts had to support their mission of healing and driving out the “evil  spirits”.  And with their hospitality, the villagers, I suggest, participated in the fulfilling of the disciples’ mission.

If I could travel to La Reforma and still visit with Jesús today I would first of all affirm Jesús’ plan as promising a better life not just for his family alone but for the entire village. I would then cite this lesson from scripture that we are never able to carry out a mission on our own.  We are instructed by this scripture to share our vision with others in hopes that they will contribute what they can to its realization.  I would conclude by noting that most accounts of Jesus’ healing and teaching imply that mission is always a two way, give and receive process.

Before I left Jesús I would remind him of the account of Jesus feeding the five thousand, also told us in Mk 6.  I would relate Jesus’s plan to better nurture his family and the entire community to God’s vision of all of us sharing in the abundance of the creation even in La Reforma.

I would also want to thank Jesús for helping me learn the most important theological lesson México would teach me.  I would have thanked Jesús for teaching me that in places of crisis and deep need, like La Reforma, what we believe our calling to be, what constitutes our theology, can be a matter of life and death.

La Reforma villagers and companions on the AA journey made Jesús' funeral the largest rural farewell presiding pastor Josue Martinez Cisneros had ever attended

More than four hundred La Reforma villagers and companions on the AA journey made Jesús’ funeral the largest rural farewell presiding pastor Josue Martinez Cisneros had ever attended/ Mas de cuatro cientos personas asistieron al funeral de Jesús y el Pastor Josue Martinez Cisneros que presidió dijó que fue la asistencia la mas grande que había visto en un sitio rural.

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Era durante nuestra primera semana en México que un pastor joven se acercó a mí durante la semana de entrenamiento anual para los líderes y los pastores y pastoras. Su nombre era Jesús Robledo y durante tres años había sido el pastor de la Iglesia Cristiana (Discípulos de Cristo) en La Reforma, un rancho pobre en la llanura del altiplano del Estado de San Luis Potosí. Su pasión de servir la iglesia y de organizar grupos AA en el rancho y en la capital del distrito poca distancia del pueblo los llevó a los lideres de la denominación mexicana á designarlo como el pastor de la vieja iglesia de los Discipulos en La Reforma.

Después de siete años como un albañil indocumentado en Alabama, Jesús se esforzaba por encontrar un camino en su pueblo natal para nutrir á su esposa y familia de tres niños. Los fieles de la congregación le pagaban poco a nada y el ganado que había comprado con sus ganancias en los Estados Unidos siguían a morir debido a la sequía y raciones pobres que las lluvias escasas y erráticas permitían. La gente en La Reforma habían dependido mucho tiempo de lo que sus ovejas, cabras y poco ganado podrían proporcionar en ingresos y producto y habían dejado de cultivar la tierra excepto los jardines minis dentro de la vista de sus casas.

Al pastor joven Jesús, el crecimiento de cosechas para el consumo de la familia y para la venta junto con lo que el ganado podría traersolos representaba su mejor esperanza de quedarse con su familia en su pueblo natal. La segunda vez que hablamos, en la Convención de Varones de la denominación, el compartió conmigo la ambición de bombear el agua a sus campos de maíz y frijoles usando una bomba de gasolina. Con un acento triste, el notó que en el caso que este plan fracasaría, tendría que volver al norte para ganar los fondos para aprovechar de la nueva línea de energía en La Reforma y dirigirla al pozo al lado de su campo. Me dió sus datos de contacto, esperando que yo visitaralo pronto.

La situación grave del pastor joven me molestó. ¿Por qué se esforzó compartirla conmigo? ¿Qué podría yo hacer con mi educación estrictamente urbana? ¿Creyó el que le podría ayudar a volver al norte, esta vez con los documentos en orden? Cuando logré yo concebir una manera de ayudar a Jesús con su proyecto, era demasiado tarde.

Un mes después de mi segunda conversación con él, un amigo en la capital de San Luis Potosí me dijó que Jesús había sufrido un accidente mortal. El día antes había descendido tres veces en el pozo profundo de cuarenta metros. La tercera vez que trató de arreglar la bomba en el fondo, sucumbió a vapores del monóxido de carbono y se ahogó. Su hijo de diez años había ido a los campos para investigar a su padre y le había oído orando. Cuando volvió el niño con su madre y algunos vecinos, era demasiado tarde

Seguía yo reflexionando en Jesús y en La Reforma a lo largo de los tres años que Katalina y yo servía con la Mesa Conjunta de los Discípulos de Cristo e Iglesias Congregacionales de México.  Ayudabamos a organizar las sesiones de entrenamiento como la cuale en donde habíamos conocido por primera vez a Jesús. Y era él que me enseñó qué importante tales formaciones podrían ser y lo que podría estar en juego para aquellos que asistieron.

Aunque enormemente lamento que no había visitado a Jesús, visto su bomba defectuosa y sus campos sedientos, yo sé bien ahora que tenía que aprender mucho más antes de que tuviera las preguntas apropriadas y las palabras correctas para sostener a Jesús en su visión. De hecho, es sólo después de un mes y medio de compartir aquí en los Estados Unidos sobre nuestro ministerio en México que creo que tengo algo para decir que podría haber ayudado a Jesús.

En contar la historia de Jesús aquí, me gusta referirme a las instrucciones dadas a los primeros discipulos en Mk 6:7-13. Incluso en el más pobre, el pueblo más seco, más triste, los discípulos fueron alojados y alimentados. Sin el dinero y ninguna comida para su viaje, sus anfitriones de cualquier pueblo tuvieron que apoyar su misión de curación y expulsión de los “espíritus malignos”. Y con su hospitalidad, la gente participaba en la realización de la misión de los discípulos.

Si pudiera yo viajar a La Reforma y todavía visitar con Jesús hoy afirmaría en primer lugar el plan de Jesús como la promesa de una mejor vida no sólo para su familia, sino para el pueblo entero. Citaría entonces esta lección de la escritura que nunca somos capaces de realizar una misión con nuestro propio ser y esfuerzo. Somos instruidos por esta escritura de compartir nuestra visión con la esperanza que los demás contribuirán lo que pueden a su realización. Concluiría notando que la mayor parte de cuentas de curación de Jesús y su enseñanza implican que la misión siempre es un camino de dos lados, un proceso de dar y el otro de recibir.

Antes de que dejara a Jesús le recordaría de la cuenta de Jesús cuando alimenta a los cinco mil, también un relato del capitulo 6 de San Marco. Relacionaría el plan de Jesús de nutrir mejor a su familia y transformar a su comunidad a la visión de Dios de que todos nosotros deben compartir en la abundancia de la creación incluso en La Reforma.

También me hubería complacido agradecer a Jesús por ayudarme a aprender la lección teológica más importante que México me enseñó. Habría agradecido a Jesús por enseñarme que en sitios de crisis y necesidad mas profunda, como en La Reforma, lo que creemos ser nuestra vocación, lo que constituye nuestra teología, puede ser un asunto de vida o muerte.